Huiles de base : le pendule va-t-il revenir en arrière ?

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La pandémie de COVID-19 a déclenché une longue et importante hausse mondiale des prix du pétrole de base, ainsi que des marges bénéficiaires. À l’été 2021, les marges brutes de raffinage des huiles de base avaient été multipliées par deux et par cinq, selon la qualité et la région géographique.

Depuis lors, cependant, les prix et les marges ont plafonné et, dans certains cas, reculé, ce qui soulève des questions sur la direction que prend le marché alors que le monde espère sortir de la crise sanitaire. Certains analystes et initiés du marché prédisent qu’il est lié à son niveau d’avant la pandémie – un excédent chronique de capacité qui a exercé une pression à la baisse sur les prix et comprimé les marges.

Il existe un large consensus sur le fait que l’un des principaux facteurs de la flambée des prix des huiles de base a été la restriction de la disponibilité des matières premières utilisées pour fabriquer les huiles de base. La demande de lubrifiants finis – et donc d’huiles de base – a également chuté dans un premier temps, mais a ensuite amorcé un rebond progressif qui a dépassé la reprise des carburants. Sans suffisamment de matières premières pour répondre à la demande, des pénuries se sont développées pour toutes les qualités d’huiles de base dans toutes les régions et la hausse des prix s’est accélérée.

À l’été 2021, les prix de l’huile de base – en fonction de l’emplacement et de la qualité avaient augmenté d’environ 58 % à plus de 200 % depuis le début de la pandémie, selon les données de tarification de l’huile de base de Lubes’n’Greases. Les marges brutes de raffinage avaient encore augmenté – plus que doublé en Amérique du Nord, plus que triplé en Asie et multipliées par trois à cinq en Europe.

Les analystes affirment que la hausse des prix a pris fin parce que la demande de carburants a finalement récupéré suffisamment pour que les raffineurs retrouvent des taux d’exploitation proches des niveaux d’avant la pandémie. De plus, les contraintes sur l’approvisionnement en matières premières étant en grande partie supprimées, certains prédisent que l’important excédent de capacité de production d’huile de base – qui continue d’augmenter – redeviendra un facteur principal des prix et des marges bénéficiaires.

( lubesngreases 11/2/22)

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