Axel prédit que les graisses au lithium vont diminuer.

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Un tube contenant de la graisse automobile bleue au lithium haute température. ©HENADZI KlLENT

LISBONNE, Portugal – Le lithium pourrait perdre sa place en tant qu’épaississant le plus courant pour les graisses automobiles et industrielles dans les années à venir en raison de la demande croissante de véhicules électriques et de nouvelles solutions de stockage d’énergie, un événement de l’industrie entendu récemment.

La hausse des prix et les perturbations de l’approvisionnement des dérivés de l’huile de ricin – qui sont essentiels à la production de graisse au lithium – exercent également une pression sur l’utilisation de ces graisses, a déclaré un responsable d’Axel Christiernsson lors du sommet européen ACI sur les huiles de base et les lubrifiants qui s’est tenu ici le 17 novembre.

Le monde a produit environ 1,1 million de tonnes métriques de graisse en 2020, selon l’enquête annuelle du National Lubricating Grease Institute, et 72 % de celles-ci étaient fabriquées avec des épaississants au lithium ou au savon complexe au lithium. La plupart de ces produits sont des graisses multi-usages ou extrême pression avec la cote NLGI numéro 2, ce qui signifie qu’elles peuvent être appliquées dans des pièces plus importantes qu’un simple attelage pivotant et peuvent ne pas nécessiter de relubrification fréquente.

« Ils sont abordables, disponibles et ont de bonnes qualités globales avec des performances générales pour les applications à charge légère à moyenne et fonctionnant à des vitesses supérieures à moyennes », a déclaré Dennis Eijdenber, responsable du support technique, Axel Christiernsson, lors de la conférence ACI. « Les graisses au lithium sont préférables pour les applications automobiles et industrielles de base. »

Axel est une entreprise suédoise qui exploite des usines de graisse en Suède, aux Pays-Bas, en France et aux États-Unis.

Le marché mondial des graisses est déjà confronté à la perspective d’une pénurie de lithium en raison de la hausse des ventes de véhicules hybrides rechargeables et de ceux fonctionnant uniquement sur batterie, ainsi que de la course aux nouvelles solutions de stockage d’énergie dans des secteurs tels que l’énergie nucléaire, la distribution d’électricité ou l’information. La technologie.

« Le lithium est la technologie privilégiée pour les batteries hautes performances. Il donne un potentiel d’électrode élevé, possède d’excellentes caractéristiques électrochimiques et une capacité thermique très élevée », a déclaré Eijdenberg.

Selon les dernières estimations, les batteries devraient représenter 95 % de la demande mondiale de lithium d’ici 2030.

En supposant un passage agressif aux véhicules électriques, la demande mondiale de carbonate de lithium devrait augmenter à un taux annuel de 25% jusqu’en 2030, passant d’environ 300 000 tonnes en 2020 à 3,6 millions de tonnes d’ici 2030, a déclaré Eijdenberg, citant des données de McKinsey & Co. Conseil.

La production de lithium est sur le point de connaître une augmentation majeure et devrait augmenter de 20 % par an d’ici 2030, selon MineSpans.

« Il sera probablement difficile de revenir à des coûts d’approvisionnement plus bas dans un avenir prévisible », a déclaré Eijdenberg, ajoutant que tous ces facteurs ont exercé une pression sur les prix au comptant de l’oxyde de lithium dans l’Union européenne et aux États-Unis, qui ont augmenté. d’environ 10 USD par kilogramme en mars 2021 à plus de 80 USD/kg en novembre 2022.

Cela aurait un impact énorme sur le lithium en tant qu’épaississant de savon dans les applications de graisses lubrifiantes, selon Axel.

« Nous assistons déjà à une recherche majeure de graisses lubrifiantes sans lithium, la disponibilité et les prix dynamisant le marché des alternatives sans lithium », a déclaré Eijdenberg.

Il a ajouté que le passage de l’hydroxyde de lithium à un autre hydroxyde métallique est une tâche complexe et que les formulateurs doivent tenir compte des exigences de performance des graisses. Axel a identifié plusieurs types d’épaississants alternatifs : calcium anhydre, sulfonate de calcium et polyurée.

« Le calcium anhydre est déjà utilisé dans plusieurs segments, tels que la marine, l’agriculture, la foresterie, le tout-terrain et convient également pour une utilisation dans des applications [environnementalement acceptables] et de qualité alimentaire », a déclaré Eijdenberg. « L’épaississant se caractérise par une résistance élevée à l’eau, une bonne rhéologie à basse température, une stabilité élevée au cisaillement et une adhérence élevée aux surfaces. »

Les graisses à base d’épaississants complexes de sulfonate de calcium et de graisses polyurées sont toutes deux bien adaptées aux applications à grande vitesse et peuvent tolérer des charges extrêmes et des températures élevées, et ont une résistance élevée à l’eau et à la saleté, a-t-il déclaré. (lubesngreases 6/12/22)

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