Les fermetures pourraient garder les huiles de base serrées.

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En supposant que le monde continue de progresser contre la pandémie de COVID-19, les raffineries de pétrole devraient progressivement revenir à des niveaux de fonctionnement normaux cette année et l’année prochaine, ce qui signifie une augmentation de la production de produits pétroliers, y compris les matières premières utilisées pour fabriquer des huiles de base.

Ce serait une bonne nouvelle pour une industrie des lubrifiants confrontée à d’importantes pénuries d’huile de base. Mais la fermeture de plusieurs usines d’huile de base entraînera une nouvelle capacité de base, a déclaré un analyste d’ICIS lors d’une conférence de l’industrie la semaine dernière, et entraînera un approvisionnement en huile de base plus restreint qu’avant la crise sanitaire.

S’exprimant le 30 juin lors de la conférence en ligne ICIS Asian Base Oils & Lubricants, Michael Connolly, consultant auprès de l’équipe d’analyse d’ICIS, a noté que la pandémie a provoqué une pénurie mondiale de disponibilité d’huile de base en réduisant la demande de carburants à un d’importantes réductions dans les opérations de raffinage, qui ont inévitablement réduit l’approvisionnement en matières premières d’huile de base.

Sans surprise, cela a conduit à de fortes augmentations des prix du pétrole de base depuis octobre. Les montées en puissance ont été particulièrement fortes pour les prix des huiles de qualité lourde des huiles API du groupe I, qui ont à peu près triplé, a déclaré Connolly. Les valeurs ont également fortement augmenté pour les huiles à faible viscosité du groupe I, ainsi que pour les huiles des groupes II et III, qui ont toutes à peu près doublé.

La demande de carburants a commencé à se redresser dans certaines régions – comme la Chine et les États-Unis – et devrait à terme faire de même dans d’autres régions. Où et quand cela se produira, les raffineurs augmenteront les taux d’exploitation pour augmenter la production de carburants mais aussi d’autres produits, y compris les matières premières d’huile de base.

C’est important, a déclaré Connolly, car la demande de pétrole de base augmente, bien qu’à des rythmes différents selon les régions. En Chine, la demande a déjà dépassé les niveaux d’avant la pandémie, et ICIS prédit qu’elle reprendra la trajectoire ascendante qu’elle avait suivie avant la crise. Aux États-Unis, la demande a retrouvé ses niveaux d’avant la pandémie, où ICIS s’attend à ce qu’elle le reste à peu près. L’Europe n’a récupéré qu’à 90%-95% de ce qu’elle était avant la crise, et Connolly a déclaré que le marché reprendrait probablement progressivement le rétrécissement, comme il l’était avant l’année dernière.

Alors que la demande et l’offre tendent toutes deux vers la normale, ce sera une nouvelle normalité, a déclaré Connolly, en raison de la fermeture ou des fermetures prévues de plusieurs usines d’huile de base : une usine Galp à Porto, au Portugal ; une usine Total à Gonfreville, France ; une usine Shell à Singapour ; une usine Eneos à Negishi, au Japon ; et une usine d’Engen à Durban, en Afrique du Sud. Toutes ces usines sont fermées en raison de fermetures ou de réductions des opérations de l’ensemble de leurs raffineries.

L’impact combiné de ces fermetures est une réduction de la capacité mondiale, en particulier pour les huiles du groupe I.

« Bien que nous soyons revenus à une situation où nous pourrions nous attendre à ce que le marché soit plus équilibré », a déclaré Connolly, « nous pourrions toujours le trouver dans une position quelque peu serrée en termes d’offre en raison de la perte de cette capacité. Il a dit que cela serait particulièrement vrai pour les huiles lourdes du groupe I. Si l’offre reste serrée, cela exercera une pression à la hausse pour que les prix restent élevés par rapport aux coûts du pétrole brut, a-t-il ajouté.

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